Op 29 & 30 december wordt het KPN NK Sprint verreden in Thialf. Voor de sprinttop in Nederland een ongekend belangrijk toernooi, want het seizoen valt of staat voor veel sprinters bij een goede prestatie.
 
Natuurlijk gaat het in Heerenveen in eerste instantie om de Nederlandse titels. Een Nederlandse titel op je erelijst staat immers erg goed. Het NK in Heerenveen is echter ook een zeer belangrijke kwalificatiewedstrijd voor de rest van het seizoen. Er zijn in deze twee dagen startbewijzen te verdienen voor de resterende World Cup wedstrijden sprint. Ook kunnen de beste sprinters in Thialf een startbewijs verdienen voor het WK sprint eind januari in Calgary.
 
Vier op een rij?
De afgelopen drie seizoenen werd Stefan Groothuis nationaal kampioen sprint. De sprinter uit de ploeg van Jac Orie is ook dit seizoen weer de torenhoge favoriet. Met een steeds betere vijfhonderd meter en een formidabele duizend meter is behoort Groothuis tot de absolute wereldtop en is alles minder dan de nationale titel een tegenvaller.
 
De grootste uitdagers van Groothuis komen uit zijn eigen ploeg. Dit seizoen vocht Groothuis al enkele mooie duels uit met Kjeld Nuis op de duizend meter. Nuis, een schaatser vol bravoure die zich elke week verbeterd, doet zeker op de duizend meter niets voor Groothuis onder. De vijfhonderd meter is wellicht een ander verhaal en daar moet Nuis de schade beperkt zien te houden. Voor Jan Smeekens en Ronald Mulder, ook uit de ploeg van Control, geldt precies het tegenovergestelde. Smeekens is dit seizoen goed op dreef op de vijfhonderd meter. In Heerenveen eerder dit jaar werd hij Nederlands kampioen en ook schreef het sprintkanon al een World Cup over deze afstand op zijn naam. Mulder werd vorig jaar Nederlands kampioen op de vijfhonderd meter en knokt zich terug na een slepende liesblessure. Beide sprinters zullen het verschil moeten maken op de vijfhonderd meter.
 
De mannen van Van Velde
Het lijkt bijna wel Control tegen iSkate op het NK Sprint. Gerard van Velde, trainer bij iSkate, heeft meerdere ijzers in het vuur voor de ereplaatsen op het NK. Toch zullen de mannen boven zichzelf uit moeten stijgen willen ze een kans maken op de nationale titel. De grootste kanshebbers binnen iSkate zijn Hein Otterspeer, Michel Mulder en Sjoerd de Vries. Michel Mulder reed zeer sterk op de NK Afstanden en miste nipt het goud op de vijfhonderd meter. Mulder plaatste zich ook op de duizend meter voor de World Cup wedstrijden en is wellicht de meest complete schaatser binnen de ploeg. Hein Otterspeer kende een moeizaam NK in november, maar lijkt richting het NK in vorm te komen. Tijdens de Utrecht City Bokaal, een sprinttoernooi in Utrecht begin december, maakte Otterspeer grote indruk en is dan ook een zeer gevaarlijke outsider voor de Nederlandse titel sprint. Zeker met zijn sterke vijfhonderd meter kan hij rijders als Groothuis en Nuis op de duizend meter dwingen tot het uiterste.
 
Sjoerd de Vries is de revelatie van het schaatsseizoen tot nu toe. De Vries, vorig jaar nog schaatsend voor de ploeg van Contol, lijkt zijn draai helemaal te hebben gevonden bij de ploeg van Van Velde. De Vries plaatste zich voor de World Cup wedstrijden op de duizend- en vijftienhonderd meter en stond in Heerenveen al op het podium. De Vries zal het moeten hebben van twee sterke duizend meters en de schade op de vijfhonderd meter beperkt moeten houden. Natuurlijk is Jesper Hospes binnen de ploeg van iSkate ook een gevaarlijke outsider. Hospes lijkt elke week weer sneller te worden op de vijfhonderd meter en mag zeker in staat worden geacht om op de kortste spintafstand afstand te nemen van de concurrenten. Op de duizend meter zal moeten blijken of Hospes voldoende inhoud heeft om een goede positie in het klassement te realiseren.
 
Open strijd in damespeloton
De rijzende ster in het sprintgeweld bij de dames is Thijsje Oenema. De Friezin werd eerder dit schaatsseizoen Nederlands kampioene op zowel de vijfhonderd- als de duizend meter en heeft tijdens de World Cup wedstrijden haar visitekaartje afgegeven. Met afstandstitels op de twee kortste afstanden dit schaatsseizoen is Oenema de topfavoriete voor de sprinttitel bij de dames. De grootste concurrentie voor Oenema komt uit de hoek van Liga en Control. Margot Boer en Annette Gerritsen werden beide al eens Nederlands kampioene sprint en zullen een tot nu toe matig seizoen in Heerenveen een andere wending willen geven. Vanuit Control valt de meeste tegenstand te verwachten van Laurine van Riessen. Van Riessen begon net als de dames van Liga matig aan dit seizoen, maar lijkt tijdens de laatste World Cup wedstrijden haar slag gevonden te hebben. In Heerenveen stond ze zelfs op het podium op de vijfhonderd meter terwijl de duizend meter haar favoriete afstand is. Allrounders Ireen Wüst en Marrit Leenstra behoren tijdens het NK tot de favorieten. Het tweetal kan veel terrein goedmaken op de duizend meter ten opzichte van de pure sprintsters.
 
Grilligheid valkuil
Alle topfavorieten bij de dames laten sterke prestaties afwisselen door tegenvallende resultaten in dit voorseizoen. Een podiumplaats de ene week zegt niets, want het volgende weekend kan dezelfde naam weer ver buiten de top tien terug te vinden zijn. Nederlands kampioen bij de dames word je dan ook niet met één fantastische rit, maar met vier goede races. De schaatsster die de zenuwen in bedwang kan houden en in elke rit goed presteert komt vanzelf bovendrijven. Zeker wanneer de verschillen klein zijn kan een slechte start of een flinke misslag doorslaggevend zijn.
 
Programma:
 
Thialf, Heerenveen (start programma 14.30u)
KPN NK Sprint Dames en Heren 500/1000m
Thialf, Heerenveen (start programma 14.30u)KPN NK Sprint Dames en Heren 500/1000m – 14.30u